9x
4x
1x
1x

Aivaras Bendzius: the Baltic Star

Wout van der Hoef
11 november 2017

De Litouwse international Aivaras Bendzius van de AHOUD Devils speelt dit weekend in zijn geboorteland drie wedstrijden met zijn nationale team om de CROWNS Baltic Challenge Cup. Wij hebben Aivaras, the Baltic Star, de afgelopen twee maanden leren kennen als een hardwerkende en zeer getalenteerde aanvaller zonder sterallures. Aivaras bekroonde vandaag zijn uitstekende vorm zelfs met een doelpunt tegen Letland.

Niet alleen de fans, sponsors en bestuur van de Devils zijn zeer content met de prestaties van de left-winger, ook coach Jeffrey van Iersel is zeer tevreden over de verrichtingen van de belangrijkste import sinds jaren van de Nijmeegse club. Bendzius scoorde in de vier BNL-wedstrijden al elf punten en in de Bekercompetitie drie punten. Maar ook zijn nimmer aflatende werklust en uitstekende mentaliteit maken hem tot een echte aanwinst voor het team.

Op weg naar Litouwen
Zondagochtend om 06.00 uur vertrokken we vanaf zijn woning in Nijmegen naar Eindhoven Airport. De avond ervoor had hij net drie goals gescoord in Den Bosch en de nacht had voor hem slechts twee uurtjes geduurd. Hij kwam diep in de nacht thuis en had eerst nog twee uur tijd nodig alvorens hij kon slapen. Toen stond ik alweer voor de deur omdat hij dit weekend in Litouwen moet spelen.

Terwijl we in het pikkedonker, in de stromende regen en stormbuien over de A50 reden, passeerden we een auto die net daarvoor over de vangrail was geslagen en dubbelgevouwen om een pilaar van een viaduct lag uit te dampen. Omdat er al twee auto’s gestopt waren, konden wij naar Eindhoven doorrijden. Maar ook daar was het een vreselijke bende, want onlangs is de nieuwgebouwde parkeergarage in elkaar gestort. Het was geen prettig begin van de zondag.

Onderweg was er voldoende tijd om te praten en een van zijn opmerkelijke uitspraken was die over het ijs van Den Bosch en Amsterdam. Zoals we weten blinken beide ijsbanen niet uit omdat de verlichting gewoon slecht is en de vloer onder het ijs niet mooi wit. Daardoor zien de ijsvloeren er grauw uit. Aivaras roemde ze beiden echter vanwege de uitstekende ijskwaliteit.

Toen ik hem vroeg waar de ijsvloer aan moet voldoen om ‘goed’ te zijn keek hij me ongeloofwaardig aan. Heb jij nooit geschaatst, vroeg hem me, en ik schudde met een bijna-schuldgevoel van nee. Aivaras gaf aan dat het ijs niet te hard en niet te zacht moet zijn en dat hebben ze in Den Bosch en Amsterdam perfect voor elkaar.

Het Parool
Op 8 oktober 2017 schreef Het Parool het onderstaande, ietwat beknopte, verslag van de ijshockeywedstrijd tussen de Amsterdam Tigers en AHOUD Devils

“De toeschouwers in de Jaap Edenhal kregen zaterdag het nodige spektakel te zien in de wedstrijd tussen Amsterdam Tigers en Nijmegen in de BeNe-league. Tigers won met 7-6, maar na afloop ging het vooral over de enorme vechtpartij in de eerste periode. Toen de kruitdampen waren opgetrokken, deelde scheidsrechter Paul Wolber liefst 129 strafminuten uit. Sam van Duin en Rocco van Hoorn van Amsterdam en Calvin Hendriks, Jesse Hendriks en Harley Verkroost van Nijmegen werden uit het veld gestuurd. Daar kwam in de tweede periode ook de Litouwse international Aivaras Bendzius van Nijmegen bij, omdat hij een tegenstander die met zijn rug naar hem toestond hard tegen de boarding duwde.”

IJshockey anno 2017
Hij heeft het gelukkig erg naar zijn zin in Nederland. Net als hij en Marek Pitka zijn er heel veel Noord- en Oost-Europese ijshockeyers die graag in het Westen, en ook in Nederland, willen spelen. De tijden van echte salarissen zijn in Nederland al jaren voorbij, maar toch komen deze jonge ijshockeyers graag voor een avontuur een half jaartje schaatsen. De oplossing zit hem in het aanbieden van parttimebanen. Dat doen ze graag, maar het valt ook weleens tegen.

De AHOUD Devils speelt dit seizoen vaak op vrijdag thuis en soms op zaterdag, maar vaker op zondag uit. Op een ‘vrije’ zaterdag werkt Aivaras bij de ANAC, waar hij door de week ook een aantal uren draait. Daarnaast is Aivaras actief als jeugdtrainer bij de Nijmegen Devils. De inspanningen van de zaterdag spelen hem nog weleens parten als hij op zondag moet spelen.

In de Nederlandse ijshockeywereld, maar zeker in Nijmegen, kennen we eigenlijk alleen maar spelers die voor ‘niets’ of een bescheiden vergoeding spelen en daarnaast werken of studeren. Dat is ijshockey anno 2017 en we vinden dat allemaal heel gewoon. Ook de huidige imports zullen aan deze ‘wetten’ moet wennen en daardoor zullen alleen de echte ijshockey liefhebbers in de toekomst in Nederland spelen.

De International
Aivaras Bendzius (24) is al Litouws international sinds 2011-2012 en was er dus al heel vroeg bij. Nederland leerde hem kennen op 22 april 2017 tijdens het wereldkampioenschap Divisie 1 Groep B dat in Groot-Brittannië gehouden werd. Nederland met Rick van Haren in de tweede verdedigingslijn verloor met 8-0 en Aivaras scoorde in de vierde aanvalslijn een doelpunt en een assist.

De IIHF gaf het onderstaande commentaar op die wedstrijd: “Lithuania dominated the Dutch all over the ice to record its second shut-out win of the championship. Eight different goalscorers powered the Baltic nation to an emphatic success.“

CROWNS Baltic Challenge Cup
De CROWNS Baltic Challange Cup is de eerste Pan-Baltische ijshockeycompetitie die wordt georganiseerd in de laatste decennia. De Cup bestaat uit drie individuele toernooien die gehouden worden in Estland, Letland en Litouwen. Het originele plan was om de nationale teams van de drie Baltische landen te laten deelnemen (van Letland alleen spelers die in eigen land uitkomen) en een speciaal uit te nodigen vierde team of land.

De organisatie is met CROWNS een samenwerkingsverband aangegaan dat tot 2020 loopt. Het eerste toernooi werd in augustus van dit jaar in Tallinn, de hoofdstad van Estland, gehouden. Het tweede toernooi vindt dit weekend in de Litouwse kustplaats Klaipeda plaats, en het laatste toernooi van 16-18 februari 2018 in Letland. Wij zijn in februari nog volop in competitie, als dat maar geen problemen oplevert.

Wat is CROWNS?
CROWNS is een Zweedse organisatie van mensen die in de afgelopen 40 jaar actief zijn geweest in welke functie dan ook in het Zweedse ijshockey. CROWNS zet zich in voor de ontwikkeling van de sport op alle niveaus. Het heeft de zeer interessante ambitie om met een eigen team in de Russische KLH te gaan spelen. Tallinn zou dan de thuishaven moeten worden, maar gastoptredens in andere landen behoort zeker tot de wensen.

CROWNS Baltic Challenge Cup 2017 Tallinn Estland
In augustus van dit werd het eerste toernooi gespeeld en verloor Litouwen alle wedstrijden. Naast Aivaras Bendzius speelde ook Danielius Nomanovas, vorig seizoen teammaat van Marek Pitka in Eindhoven, voor Litouwen. Het Zweedse clubteam Hammarby IF won de Cup. Aivaras scoorde de 0-2 tegen Estland

Uitslagen:
25-8-2017 Letland-Litouwen 13-1
26-8-2017 Estland-Litouwen 3-2
27-8-2017 Litouwen-Hammarby IF 1-7

Aivaras Bendzius (#10) heeft zojuist de 2-4 gescoord

CROWNS Baltic Challenge Cup 2017 Klaipeda Litouwen
Het toernooi dat dit weekend wordt gespeeld kent naast de nationale teams van Estland en Litouwen het tweede team van Letland en een speciaal samengesteld team uit de Oekraïne. Naast Aivaras Bendzius speelt ook Danielius Nomanovas weer mee.

Het grote Letland heeft een IIHF-ranking van 12, maar staat ook regelmatig in de top 10. De andere landen, Oekraïne (22), Litouwen (25) en Estland (27) staan niet zo heel ver voor op Nederland dat een IIHF-ranking van 28 heeft en dit weekend een dubbele ontmoeting met België (32) heeft.

Litouwen heeft een bevolking van net geen 3 miljoen mensen en kent slecht 570 geregistreerde senior ijshockeyspelers. Verder heeft het land maar acht overdekte ijsbanen en vier buitenbanen.

Vrijdag won Litouwen met 7-2 van Estland. Zaterdag verloor Litouwen met 3-5 van Letland, maar Aivaras Bendzius scoorde de 2-4 terwijl Danielius Nomanovas tot Man of the Match werd bekroond.

Wedstrijdschema en uitslagen:
Vrijdag 10 november 2017
Oekraïne vs Letland 2-9
Litouwen vs Estland 7-2

Zaterdag 11 november 2017
Estland vs Oekraïne 3-1
Litouwen vs Letland 3-5

Zondag 12 november 2017
Letland vs Estland
Oekraïne vs Litouwen

Darius Kasparaitis
Het laatste feitje van de Cup is dat de Russisch-Litouwse Darius Kasparaitis voor het eerst sinds vier jaar de schaatsen weer heeft aangetrokken. De 45-jarige voormalig Russisch International in 1990-1991 kwam in de NHL uit voor legendarische teams als New York Islanders, Pittsburgh Pinguïns, Colorado Avalanche en de New York Rangers. Later speelde hij in de Russische KHL. In 2013 streek hij neer in zijn geboorteland Litouwen.

Hoofdsponsoren