9x
4x
1x
1x

Levi Houkes: Focus op Final Four

Wout van der Hoef
27 december 2017

Het seizoen is in mei van dit jaar met de droogtrainingen bij Speijers Sports in Beuningen begonnen. De voorbereiding, bekercompetitie en 14 van de 24 BeNe-League wedstrijden zijn alweer achter de rug. Nog 10 BNL-wedstrijden te gaan voordat de diverse play-off wedstrijden gaan beginnen. De AHOUD Devils staat dit moment op een derde plaats in de BNL, maar rekening houdend met verliespunten staan we op de vierde plaats, gelijk met Geleen. Loopt het volgens de verwachtingen?

Levi Houkes: “We zijn begonnen met een nieuwe groep en ik denk dat er dit jaar meer verwachtingen waren aan het begin van het seizoen dan vorig jaar. Veel nieuwe jongens erbij. In het begin liep het nog niet zoals het zou moeten lopen, dat komt door aanpassingen.  Een nieuwe trainer, veel nieuwe jongens, jongens die er van vorig jaar bij zijn gebleven en niet meer wisten wat winnen was, die ik weet niet hoeveel wedstrijden achter elkaar verloren hadden. Dat is even mentaal het kopje met zijn allen omzetten. Het hielp natuurlijk enorm dat jongens als Wesley Hendriks en Nick de Jong terugkwamen.”

“De verdediging was te jong, maar het heeft niet alleen met de verdediging te maken. IJshockey is een teamsport. We kregen te veel doelpunten tegen en dat heeft met het hele team te maken. Dat heeft ook met de aanvallers te maken. Aanvaller dienen rugdekking te geven aan de verdedigers. Onze ploeg kwam gewoon ervaring te kort, we hadden een hele jonge ploeg.”

“Veel mensen hadden verwacht dat ik die kar in mijn eentje kon trekken, maar dat lukt niemand, vooral niet met zo’n jonge ploeg, met jongens die vorig jaar alles verloren, dat is heel erg lastig. De bekercompetitie moeten we snel vergeten, die was ook niet echt onze doelstelling. Onze doelstelling was play-offs halen. Ik denk dat je wel kan zeggen dat onze doelstelling is bijgesteld tot het halen van het Final Four weekend. Als je dat haalt, ben je automatische geplaatst voor de play-offs.”

We kennen twee play-offs na afloop van de BNL-competitie. De vier hoogstgeplaatste Nederlandse teams spelen in het weekend van 24 en 25 februari een Final Four om het kampioenschap van Nederland. De bovenste acht ploegen van de BNL spelen de kwartfinale van play-offs om de BNL-titel.

Wat zijn vooral de verbeteringen op dit moment ten opzichte van de start in augustus?

Levi Houkes: “Op dit moment gaat het gewoon heel goed als we het spelletje simpel houden. We strijden voor elkaar, het valt nu allemaal op de juiste plaats. In de laatste drie wedstrijden tegen Tilburg, Zoetermeer en Luik hebben we niet onze beste wedstrijden van het seizoen gespeeld, maar winnen we er wel twee van de drie. Luik is een gevaarlijke outsider, maar als we ons spelletje gewoon gespeeld hadden zoals die week ervoor tegen Geleen, dan hadden we ook van Luik gewonnen.”

“Wij wonnen daarvoor een stuk of vijf, zes wedstrijden achter elkaar en dan gaan we al snel in ons hoofd halen van wij zijn een topteam en we doen het wel even. We moeten gewoon ons koppie erbij houden. Je ziet dat wij elke wedstrijd 100% erbij moeten zijn om van elke tegenstander te kunnen winnen.”

“Onze grootste kracht is dat we een team hebben dat voor elkaar door het vuur gaat. Dat is heel belangrijk. Natuurlijk hebben we ook genoeg jongens met genoeg talenten, maar we moeten het vooral van hard werken moeten hebben, het simpele ijshockey en de Nijmeegse mentaliteit, het doorgaan.”

Hoe kun je het huidige systeem van de AHOUD Devils het beste omschrijven?

Levi Houkes: “Het systeem van Nijmegen is 2-1-2. Dat is met twee man druk zetten op de verdediging van de tegenstander, met een man, de center meestal, die het midden houdt, en twee verdedigers die iets terughouden of aansluiten, een beetje lastig in een paar woorden uit te leggen.”

In Zoetermeer viel het op dat Levi Houkes en Jay Plamont inderdaad ver vooruit in de hoeken van de tegenstander met veel pressing speelden, maar de overige teamspelers te ver weg stonden. Ook Aivaras Bendzius heeft diezelfde rol in zijn lijn.

Levi Houkes: “Dat is wat we de laatste drie wedstrijden niet goed hebben gedaan. De gaten tussen de verdediging en aanval waren te groot. Normaal spelen we heel compact, zetten we druk met twee man, sluit de center aan en daarachter staan precies de verdedigers om het andere team vast te zetten. Maar als maar één aanvaller druk gaat zetten en twee aanvallers blijven hoog, en de verdedigers blijven iets te ver weg, dan worden de ruimtes zo groot dat het voor de tegenstander makkelijker is om te spelen en zelf kun je de puck niet veroveren. En als je hem hebt, dan raak je hem snel weer kwijt.”

“Onze sterkte was; met twee man druk zetten, de puck veroveren en meteen aansluiten. Hetzelfde, als de pass naar de boarding kwam, dat de verdediger meteen druk zet, de puck veroveren en opnieuw in de aanval. Dat was de laatste wedstrijden niet het geval. Onze ‘gap control’, de ruimte tussen verdediging en aanval, was gewoon te groot en daardoor hebben we het ons heel lastig gemaakt. We moeten snel terug naar onze vijfmans-lijn en zorgen dat de gaten niet te groot zijn.”

Coach Jeffrey van Iersel heeft de samenstelling van de lijnen veranderd. De eerste lijn van Levi Houkes, Aivaras Bendzius en Kay Gielen is uit elkaar gehaald. De tweede lijn bestond oorspronkelijk uit Wessel Copier, Justin Evers met een Eef Gerritsen, Jay Plamont of Jake Hendriks. Ook een beetje afhankelijk van beschikbare of afwezige spelers. Is het belangrijk dat de eerste twee lijnen dezelfde sterkte hebben?

Levi Houkes: “Ik denk dat we daar uiteindelijk wel profijt van krijgen. Voorheen hadden we ook twee goede lijnen maar had je één lijn die 80% van de doelpunten maakte. Dat is nou iets meer verdeeld. Dat heeft ook te maken met de komst van Jasper Nordemann, die natuurlijk wel een kwaliteitsinjectie heeft gegeven aan het team. Dat maakt het ook wel makkelijker om sterke lijnen te maken.”

“Ik denk dat als iedereen fit is, je drie sterke lijnen kunt creëren en je hebt een vierde lijn met jongens die voor je door het vuur gaan en wanneer het nodig is voor je klaar staan. Als ze op het ijs staan, dan doen ze het goed en dat is belangrijk.”

In de BNL-statistieken van topscorers gaat het uitstekend met Levi Houkes. Na 14 wedstrijden staat hij met 35 punten (13 goals en 22 assists) op de tweede plaats. Bovenaan staat de Canadees Cheyon Matheson van Luik met 36 punten. Is een topnotering in die lijst één van Levi’s persoonlijke doelstellingen?

Levi Houkes: “Nee, niet echt, natuurlijk is het wel leuk, maar ik ben niet echt iemand die op die statistieken let. Je kijkt er wel naar maar ik ben er niet op uit om topscorer te worden. Mijn doelstelling is om met Nijmegen het Final Four weekend te halen, want daar is alles mogelijk, en de play-offs. Ik speel mijn wedstrijden en dat ik aan het einde van het seizoen tweede, derde of achtste sta, maakt me dan niet uit, als ik Nijmegen maar geholpen heb.”

Benaderen tegenstanders of teams jou anders omdat je Oberliga hebt gespeeld? Je bent soms niet te stoppen als je op gang bent.

Levi Houkes: “Niet echt. Ik merk het tegen sommige teams wel dat er aanpassingen zijn, dat er de hele tijd twee man op me zitten, maar daar moet je mee leren omgaan. Als ik op snelheid ben en de rode lijn overga, dan kunnen ze me moeilijk stoppen. Ik weet niet wat er verder bij de tegenstander besproken wordt, maar ik speel gewoon mijn eigen spelletje.”

Houkes heeft ook geregeld overleg met Jeffrey van Iersel en Frank Janssen. Een keer per week of per twee weken praten ze over het team. Ook voor de wedstrijden is er regelmatig kort overleg om bepaalde situaties of powerplays door te nemen.

Het hoofddoel van dit seizoen is zoals door Houkes aangehaald het meespelen in het Final Four weekend, dat waarschijnlijk in Heerenveen georganiseerd wordt. Het doel was eerst het bereiken van de laatste 8, maar nu de AHOUD Devils er zo goed voorstaat, zijn de doelstellingen binnen het team bijgesteld. De situatie bij Eindhoven, dat in conflict is met IJshockey Nederland, heeft waarschijnlijk wel invloed op de ranglijst. De ploeg is teruggezakt naar de zevende plaats en heeft als vijfde Nederlandse team 8 punten achterstand op Nijmegen. Op plaats acht staat Amsterdam met 13 punten minder, maar ook een wedstrijd minder gespeeld. Nijmegen en Geleen staan met evenveel verliespunten op drie en vier van de Nederlandse clubs.

Levi Houkes: “Ons doel is het Final Four weekend te halen. Eerst was dat de play-offs halen, we staan er echter zo goed voor, maar we hebben nog wel een zware maand in januari. Als we gewoon spelen zoals we kunnen spelen dan is dat gewoon haalbaar. Binnen de groep leeft dat echt. Bij de spelers van Eindhoven speelt het in hun achterhoofd waarschijnlijk wel mee. Ze weten ook niet waar ze aan toe zijn. Wij moeten er gewoon voor zorgen dat we zelf bij de eerste vier Nederlandse teams zitten.”

“Heerenveen heeft maar één puntje meer dan wij. Heerenveen zit gewoon in een groepje met Geleen en wij. Wij gaan met zijn drieën uitmaken wie twee, drie en vier wordt en dan heb je Eindhoven er nog bij als gevaarlijke outsider. Amsterdam kunnen we wel vergeten.”

“Het wordt wel mooi, vooral de Final Four. Het zijn twee wedstrijden die gespeeld worden en als je twee super wedstrijden speelt, ben je Nederlands kampioen. Ik ben tevreden als we Nederlands kampioen zijn. Je kan ook tevreden zijn als je derde wordt, maar dat ligt eraan hoe de wedstrijden zijn verlopen. Als je een wedstrijd verliest die je eigenlijk had kunnen winnen, dan is dat zuur. Het is anders als je wordt weggespeeld door een team dat beter is.”

“We verdienden het ook om in de competitie van Heerenveen te winnen. Ik heb een paar spelers van Heerenveen gesproken, en ook Brent Janssen liet via Mitch Bruijsten weten dat Nijmegen verdiende om te winnen. Dat is puur de ervaring. Dat is de volgende stap die we moeten maken. Heerenveen scoort van de 20 kansen 4 keer en wij scoren van de 35 kansen 3 keer. Dat is iets voor de aanvallers om over na te denken.”

We hebben nog een zwaar programma voor de boeg. In januari spelen we 7 wedstrijden; 2 keer tegen Den Haag, Herentals thuis, Geleen, Luik en Tilburg uit en Eindhoven thuis. Daarna in februari nog 3, thuis tegen Den Bosch en Antwerpen en tenslotte op 17 februari in Heerenveen. Op vrijdag 5 januari beginnen we met Den Haag uit. Gaan we het redden?

Levi Houkes: “Ik denk dat we van de komende 10 wedstrijden er 6 moeten winnen, zo simpel is het. Als je er 6 wint, ben je zeker van het Final Four weekend. Natuurlijk gaan we ervoor om zoveel mogelijk te winnen. Bij Den Haag uit kunnen we precies zien waar we staan. Den Haag is op dit moment de beste ploeg van Nederland. We gaan het zien waar we staan. Die week erop hebben we Herentals thuis en Geleen uit, dat is nog een zwaar weekend waarin je punten moet pakken.”

Dit weekend worden de halve finales om de Beker van Nederland gespeeld. Daar doen we niet aan mee.

Levi Houkes: “Nee, jammer, misschien iets voor volgend jaar. Nogmaals, we hebben veel nieuwe jongens, een nieuwe groep. Jammer, het was leuk geweest maar we moeten ons gewoon focussen op de Final Four.”

Wat ons als club, maar jou misschien ook persoonlijk heeft verbaasd, is dat je geen oproep kreeg voor Oranje voor de dubbele ontmoeting tegen de Belgen op 11 en 12 november. Heb jij enig idee hoe dat kan? Heeft het je verbaasd? Ben je er boos om geworden?

Levi Houkes: “Nee, geen idee. Het heeft me zeker verbaasd en ik ben er zeker boos om geworden. Ze hebben waarschijnlijk de keuze gemaakt om met jongere jongens te gaan werken. Ik weet het niet. Ze hebben een keuze gemaakt, natuurlijk ben ik boos geweest, teleurgesteld ook. Ik zou het echt niet weten, ik vind het super jammer. Ik heb altijd met trots voor het Nederlands team gespeeld. Ik zit er vanaf mijn 16de bij de Heren bij.”

“Ik had ook wel uitleg verwacht na al die jaren voor de tijd die ik erin gestoken heb, voor niets. Puur omdat ik trots ben om voor mijn land te ijshockeyen. Mijn werkuren opgegeven, vrij genomen van werk, noem maar op. Daarom had ik minimaal wel een uitleg verwacht, dat ze me even zouden opbellen om uitleg te geven.”

“Ik heb geen idee waar het mee te maken heeft. Misschien willen ze alleen spelers in het team hebben die hun mond houden en alleen maar ja en nee knikken. Er zijn bepaalde jongens ook niet opgeroepen die ook niet op hun mondje zijn gevallen, die gewoon hun mening uiten als ze het ergens niet mee eens zijn.”

“Ze hebben Mike Dalhuisen, een goede vriend van me, ook niet mee genomen, om een reden dat hij vorig jaar niet naar het WK is gegaan. Vanuit zijn standpunt heel logisch. Hij is voor een contract aan het ijshockeyen en er was daar op het WK niets meer te halen. Hoezo zou je dan nog één wedstrijd meedoen? Er zijn allemaal gekke dingen die er gebeuren. Jammer, boos en teleurgesteld, maar ik focus me nu op Nijmegen.”

We hebben nog steeds te weinig publiek dit jaar bij de thuiswedstrijden in het Triavium. NEC speelt ook alle wedstrijden op de vrijdagavond.

Levi Houkes: “Ik denk ook dat dat zeker meespeelt. Het zou goed zijn voor de stad Nijmegen als wij goed presteren met ijshockey en dat NEC weer naar de eredivisie gaat, waar ze horen. Ik denk dat er dan zeker meer publiek zal komen. Ik denk ook dat het heel langzaam weer een heel klein beetje omhoog aan het trekken is. Je ziet dat nou als wij weer wedstrijden aan het winnen zijn en het komt weer bij de mensen aan. Daar gaat het om. We doen in de top mee. De Gelderlander is beetje bij beetje stukjes aan het plaatsen, dat helpt natuurlijk ook wel. Zo meteen als de play-offs beginnen loopt het weer aardig vol.”

Houkes heeft de afgelopen twee jaar alleen maar tegen Duitse teams gespeeld en heel veel stadions in de Oberliga gezien. In de voorbije weken speelde de AHOUD Devils in Herentals, Antwerpen en Leuven. Hoe kijkt hij tegen de BeNe-League competitie aan?

Levi Houkes: “Hoe groter de competitie is hoe beter. Ik denk dat Den Bosch dit jaar beter had kunnen zeggen dat ze in de Eerste Divisie mee zouden doen, want die komen te kort voor BNL. Met de Belgische clubs is het prima, maar die moeten echt iets aan die ijsbanen doen. Dat is niet meer de moderne tijd, die boardingen. De teams zijn prima, het zijn leuke teams om tegen te spelen, maar aan die ijsbanen moet echt iets aan gedaan worden.”

“Het kan gewoon niet. Het is volgens mij ook niet volgens de IIHF-regels. Die houten boarding is nog van 1970. Nogmaals de teams zijn leuke ploegen om tegen te spelen; Herentals, Luik, Leuven en Antwerpen, maar er moet echt iets aan die ijsbanen gedaan worden want het is bijna niet meer ‘save’ om daarop te spelen. Dat is het enige wat ik erop tegen heb.”

“De komst van een of twee Duitse ploegen en een uit Luxemburg zou ik zeker toejuichen. Dat zou de competitie alleen maar aantrekkelijker maken, ook voor sponsors, Ik denk dat het voor Nijmegen goed zou zijn als er twee Duitse ploegen bij zouden komen. Ook voor sponsors, dicht bij de grens. Dat maakt het toch weer iets groter allemaal.”

Hoofdsponsoren